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基因“改写”技术应运而生,引发伦理质疑

2015-09-17 11:08:22 来源:国际先驱导报 作者:青溪 责任编辑:吴月

核心提示:治疗癌症、挽救儿童免遭遗传性疾病之害等因素,为推进这样的基因改写技术提供了正当理由。但是,人们同时也在思考“编辑人类生殖谱系细胞基因以做出改变遗传基因的做法永远都正确吗”?尽管该技术尚未成熟,却已经成为激烈讨论的话题。全球有40个国家已明确禁止这种做法,其他许多国家也对此采取各种限制。

国际先驱导报9月17日报道 基因能被“改写”吗?答案是肯定的。这让那些罕见病儿童的家长欣喜不已,该技术可以让一些悲剧不再上演。

2005年一对夫妇曾接到令他们心碎的消息,他们四个月大的女儿患有无特效药治疗的遗传性先天疾病,这种病表现为三岁后肌肉协调能力逐渐丧失,10岁左右或将死亡。因为一般人都有分别来自父亲和母亲的两组基因组,而他们的女儿只有一组。

当年的不治之症,在神奇的编写基因技术(CRISPR技术)出现后有了转机,至今为止已有6000例这种疾病的一、二型病患得到治愈。

如今,相关资料显示,外国很多拥有罕见病患的不幸家长把该技术当作拯救自己孩子的唯一希望。更令人憧憬的是,由于这项基因技术的出现,不久的将来,父母按订单生育孩子的愿望也许不只是美好的愿望而已。

治愈人类疾病的福音

早在20世纪初,医学研究者就发现,某些疾病的诱因其实是基因缺陷。数十年后的今天,我们已经发现基因突变可以导致的疾病有数千种之多。

如果某种疾病的起因是基因缺陷,那么治疗起来就有据可循:修复该基因。

“能够读懂、研究和比较人类与其他数千种物种的DNA(脱氧核糖核酸)序列,已经变得稀松平常。一项新技术有望令以低成本迅速编辑基因信息成为可能。”《经济学家》近期如是刊文,认为这项发现和发明对修改导致人们遭受疫病的可怕基因缺陷提供了极大的可能性。

该技术涉及一段RNA(核糖核酸)和一种叫做核酸酶的酶,这种酶可以剪掉不想要的基因并将新基因粘贴进去。科学家们希望可以借此解除一些全球性疾病对人类产生的威胁。

当然,还存在其他编辑DNA的方式,但这项技术具有空前简便、快速和精确地编辑DNA的特点, 俨然成为科学界最炙手可热的热点之一, 迅速被广泛应用于各类体内和体外体系的遗传学改造、转基因模式动物的构建,甚至包括基因治疗领域。

然而科学研究的目标不会仅停留在植物和动物的研究范畴,造福人类、消除疾病带给人类的痛苦、还人们以健康的身体、使人远离疾病的困扰才是科研的终极目标。

比如对人类当前大敌——各种癌症的治疗,这项基因技术也能派上重大用场,因为这项技术能让医生只把猎杀癌细胞的合适基因植入病人的免疫系统,从而找到治疗肿瘤的新途径。科学家认为这项技术或许还有另一优势,即可以加快基因疗法的进展,该技术允许医生把正常基因植入遗传性疾病患者的细胞中,解除病患的痛苦。

就目前的科研成果来看,从阿尔茨海默症、艾滋病到癌症等疾病,这些当今的疾病难题都有望通过这项基因技术解决,一时间,这项基因技术仿佛被称作医治各种顽疾的福音,使一些原本等着宣判死刑的病人有了很大被治愈的希望。

“订单婴儿”

既然改变基因能够医治基因导致的疾病,那么一些由基因导致的疾病能否在出生之前就扼杀在摇篮里?希望秃顶、乳腺癌、中风、高度近视等这样的不速之客今后能够远离自己的孩子,运用这项基因技术按照要求生育“订单婴儿”恐怕还需要许多年。

由于对生殖谱系细胞应用该技术,每一个细胞都将承受副作用,科学家呼吁应对此实施严格限制。理论上讲,具有遗传性疾病的夫妇届时可以设想体外受精并选择健康的胚胎从而生出健康的宝宝。但是这项技术能否真正成功孕育出父母想要的宝宝,以及该技术是否安全可能尚需要一代人的实验才能确定。

此外,尽管拥有大量基因序列数据,但对人类几乎所有有趣和复杂特征的起源,生物学仍不具备多大掌控力。事实上,专家认为人类只有很少的一些特性可通过迅速的剪切及粘贴手段得以强化。毕竟人类各种机体能力总体现此消彼长的规律,虽然按照订单选择特征生育婴儿在短时间内取得极大突破的可能性很大,但目前看来还有很长的路要走。

不仅仅是个技术问题

治疗癌症、挽救儿童免遭遗传性疾病之害等因素,为推进这样的基因技术提供了正当理由。但是,人们同时也在思考“编辑人类生殖谱系细胞基因以做出改变遗传基因的做法永远都正确吗”?

尽管该技术尚未成熟,却已经成为激烈讨论的话题。

不按正常基因组秩序和自然规律生育下一代,而是通过人工重组基因组来生育人们理想的婴儿,这样编辑基因甚至会导致父母作出并非明显符合他们孩子最佳利益的选择的可怕情形。比方说,进取心强的父母可能希望不惜一切代价来提高他们孩子的才智,即使这样做会影响孩子其他方面的性格。

同样,如果调整基因让儿童变得更聪明成为可能,这一选择真的要局限于富人吗?如果能证明这项基因技术在人类身上是安全的,则还需要相关机制来解决授权和平等性的问题。

因此,该技术发明者本人在内的许多科学家其实并不赞成编辑生殖谱系细胞,即繁衍后代的细胞。学术界并不赞成人类扮演上帝的角色。因此全球有40个国家已明确禁止这种做法,其他许多国家也对此采取各种限制。

利用这些原则提出相关规章并不为时过早。一些国家的立法可能存在漏洞,或者执法不严,使得私人资助的科学家或生育诊所能够开展未受监管的相关基因技术研究。

监管者还必须监管这项技术在非人类物种上的应用。改变动物的基因组来遗传想要的特征,例如让蚊子不能传播疟疾,这可能带来巨大益处。但出现不可预料后果的风险意味着这种“基因驱动”应当被禁止,除非证明它们可以通过相反措施被撤销。因为如果基因可以被编辑删除,它们就可以被编辑恢复。(本报特约撰稿发自温哥华)

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